NCAA March Madness : La folie universitaire

Au pays de l’oncle Sam, le sport est roi. Mais là où les Etats-Unis se différencient encore plus du monde entier en matière de sport et de show, c’est lorsqu’il s’agit de sports universitaires. Si en France, le sport universitaire est très peu représenté voire absent des médias, c’est tout le contraire aux Etats-Unis. Les gens se passionnent pour l’Université de leur État, plus parfois que pour la franchise professionnelle locale. Un événement en particulier représente à lui seul cet engouement caractéristique du sport universitaire américain : le NCAA March Madness.

 

64 équipes pour 4 places au Texas

Entre Mars et Avril, chaque année, les ligues universitaires masculine et féminine de basket-ball proposent à leurs nombreux fans un évènement démesuré en matière de publicité et de spectacle. Le tournoi final qui se dispute au Printemps, regroupe 64 universités, qui tenteront d’obtenir leur ticket pour le « Final Four » : du 5 au 7 Avril prochain à l’AT&T Stadium d’Arlington, au Texas. Depuis de nombreuses années, le Final Four NCAA demeure ainsi l’événement sportif le plus regardé des Etats-Unis après le célèbre Superbowl.

Le Tournoi Final regroupe 64 équipes, sélectionnées d’une manière un peu complexe. La NCAA est constituée d’une vingtaine de conférences – divisions qui regroupent les équipes de manière géographique – et le nombre de places attribuées au tableau final varie en fonction de la qualité de chaque conférence. Certaines conférences n’ont parfois même pas d’équipe sélectionnée. Le comité de sélection est seul juge dans le choix des participants et des désignations des têtes de série (de 1 à 16), à partir de critères tels que le pourcentage de victoires dans l’année, le prestige des équipes… Ensuite, le déroulement est assez simple, les 64 équipes s’affrontent dans des rencontres à élimination directe, jusqu’au Final Four, où les 4 universités restantes s’affrontent le temps d’un week-end pour désigner le champion.

2013 NCAA March Madness Open – James Glenn sur Vimeo.

 

60 millions d’américains parient sur les résultats, même Obama !

La NCAA est l’un des championnats les plus importants aux Etats-Unis, même si la ligue a un peu perdu de sa splendeur ces dernières années. Les spécialistes se plaignent de voir les bons joueurs partir plus rapidement vers la NBA, essentiellement pour des raisons financières. Cependant, les salles sont toujours pleines et les matchs télévisés toujours très regardés : plus de 15 millions de téléspectateurs pour le Final Four 2013.

On voit surtout plus de 60 millions d’américains pronostiquer chaque saison sur les résultats du championnat. Ce qui a donné une idée à Yahoo et Quicken Loans, qui se sont associés pour un jeu concours, offrant 1 milliard de dollars à celui ou celle qui trouvera tous les bons résultats du tableau masculin! Une somme invraisemblable, mais compte-tenu du côté imprévisible de la NCAA, ce pactole est quasiment impossible à rafler. Même le président Obama se mêle au jeu des pronostics chaque année, avec plus ou moins de réussite…

Pour la petite anecdote, plusieurs organismes ont confirmé que la productivité américaine diminuait durant cette période, pendant laquelle une grande partie de la population se concentre sur ses « brackets » plutôt que sur le travail quotidien!

 

Pronostics

À ce jour, il ne reste que 16 équipes en compétition. Les favoris du début de championnat ne sont pas tous au rendez-vous, et le tournoi demeure plus ouvert que jamais. L’équipe de l’Université de Floride – berceau de Joachim Noah – a remporté le championnat en 2007 et en 2008 et s’impose comme le grand favori cette année. Compte-tenu de son palmarès, l’équipe de Louisville, tenante du titre, a de grandes chances de participer à la finale. Bien que l’équipe de l’Université de Stanford soit menée par l’étudiant-star, Chasson Randle, il semble qu’elle ait peu de chance de faire son chemin jusqu’à la finale. Depuis 1942, Stanford n’a pas remporté la NCAA.

À Impact Magazine, nous pensons que les universités de Floride, Michigan, Connecticut et Arizona serons les quatre équipes du Final Four masculin. Vous n’avez plus que quelques jours pour faire vos prédictions. À vous de jouer!

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